L’arbre de Noël infini : comment couper votre arbre pour qu’il repousse

Après toute la prise de conscience du Père Noël, l’une des vérités les plus difficiles à avaler à propos de Noël est la responsabilité personnelle du meurtre à grande échelle de l’arbre. Il m’est apparu, alors qu’un enfant de huit ans regardait notre arbre de Noël mort, dépouillé de ses ornements et donné un coup de pied sur le trottoir pour ramasser les ordures, qu’il devait y avoir un meilleur moyen.

UNE Étude canadienne suggère que couper un vrai arbre est un choix plus durable que d’acheter un arbre artificiel, mais que se passerait-il s’il y avait une option sans culpabilité ? Un petit groupe de producteurs d’arbres de Noël utilise une méthode de récolte qui maintient les conifères en vie, ce qui permet de récolter indéfiniment un autre arbre du même système racinaire. La culture des souches, une méthode de recépage des conifères, pourrait réduire la perturbation du sol et augmenter la séquestration du carbone. Les agriculteurs peuvent réduire leur temps d’attente pour de nouveaux stocks, augmenter leur approvisionnement en légumes verts vendables et acquérir une plus grande résilience du sol en période de sécheresse.

Aux États-Unis, la culture des souches est parfois attribuée à Linwood Lesure. Lesure a commencé ses expériences dans les années 1940 et était largement connu dans les cercles d’arbres de Noël, servant deux fois comme président de la Association des producteurs d’arbres de Noël du Massachusetts et nommé 1977 National Outstanding Tree Farmer of the Year par l’American Forest Institute.

La culture des souches se situe quelque part entre deux techniques de régénération. Dans le premier, le recépage, l’arbre est coupé au niveau du sol. Dans le second, l’étêtage, l’arbre est coupé à hauteur de poitrine pour développer un peuplement dense de branches de canopée. La culture des souches est une coupe intermédiaire à hauteur de genou qui préserve quelques verticilles de branches inférieures, nécessaires à la photosynthèse nécessaire à la repousse.

Du point de vue de la gestion des terres, la culture des souches présente de nombreux avantages possibles. Selon l’indice de sécheresse de Palmer, 44 pour cent des États-Unis contigus a connu une sécheresse modérée à extrême en 2022. Les arbres qui repoussent à partir d’un système racinaire mature auront un taux de survie plus élevé que les jeunes semis dans des conditions de basses eaux. Gérer les souches existantes signifie également minimiser les perturbations du sol. La recherche suggère que les systèmes sans labour augmentent la séquestration du carbone et la santé des sols. Bien que les stratégies d’essouchement varient d’une ferme à l’autre, de nombreuses fermes arrachent mécaniquement les souches pour laisser plus de place aux nouveaux semis. La minimisation de l’utilisation de la machinerie peut également permettre aux producteurs de planter des peuplements de conifères sur des terres plus marginales, telles que des pentes abruptes, favorisant la stabilisation du sol.

Pour les producteurs, le taux de rendement accéléré est le principal avantage. « Si nous plantons un nouveau semis, il faudra six à huit ans pour récupérer un arbre. La culture des souches prend deux ans de moins », explique Eli McGee, propriétaire et directeur de Ferme d’arbres de Noël McGee à Placerville, Californie. Emmett Van Driesche, propriétaire de Ferme d’arbres de Noël de Pieropan à Shelburne Falls, MA, rapporte un rendement encore plus court, en trois à cinq ans. Dans sa ferme, parfois, deux ou trois arbres peuvent repousser simultanément à partir de la même souche.

Cette vieille souche a été récoltée six fois et remonte à une plantation de 1978. Photographie d’Eli McGee

Les branches matures de la jupe qui restent après la coupe initiale de l’arbre sont grandes et touffues, mais en plus d’être un obstacle à l’entretien, ces branches représentent un atout précieux. Ces branches, qui doivent être coupées chaque année, sont le même produit recherché par les fabricants de couronnes. Qu’un agriculteur fabrique ses propres couronnes ou vende les branches en gros, la culture des souches crée une abondance de matériel frais de qualité supérieure. Les branches et les couronnes de baumier en gros sont souvent mises en boule tôt et expédiées sur de longues distances depuis le Maine et le Canada.

Van Driesche en profite pour fabriquer ses propres couronnes. Il rapporte que les revenus des couronnes se rapprochent de 40% de l’argent qu’il gagne chaque saison. Scott Brady, propriétaire de la Brady Tree Farm à Schenevus, NY, rapporte également que la culture des souches a été “avantageuse” pour diversifier ses produits et ajouter des revenus supplémentaires.

Bien qu’elle ne soit pas inconnue dans les cercles professionnels et universitaires, la culture des souches est toujours considérée comme étant principalement le domaine de l’amateur, probablement en raison de l’approche nuancée qu’elle exige de l’agriculteur. “Si nous considérons l’horticulture comme l’art et la science de l’entretien d’un jardin, c’est autant un art qu’une science”, déclare le Dr Bert Cregg, professeur d’horticulture et de foresterie à la Michigan State University. Que les arbres soient plantés en rangs ou cultivés dans une structure plus organique, la gestion des arbres en souche nécessite un réajustement mental.

La culture des souches n’est pas un processus d’entretien ou de dorlotement des semis, elle travaille en tandem avec toute la force de l’arbre pendant qu’il se régénère. Van Dreiche dit que son prédécesseur, Al Pieropan, avait l’habitude de l’appeler “se penchant sur les arbres”, une phrase que Van Dreiche a mis du temps à comprendre mais qu’il connaît maintenant intimement. «Il s’agit d’abattre et de sélectionner la meilleure pousse parmi deux douzaines de prétendants. C’est couper la jupe à la moitié de ce qui est là, sachant que dans quatre ou cinq ans, tout sera revenu », explique Van Driesche, qui qualifie ses arbres de « féroces ».

“Les arbres cultivés en souches donnent également une plantation d’apparence différente, si vous pouvez l’appeler ainsi”, explique le Dr Cregg. Les arbres sont récoltés et poussent à des vitesses différentes, ce qui donne un peuplement multi-âge avec des branches latérales qui se dressent sous tous les angles, ce qui, selon Brady, peut « vous frapper lorsque vous marchez dans les allées et que vous tondez ». En plus de quelques tibias meurtris, les branches peuvent également rendre la fertilisation et l’irrigation plus complexes.

Scott Brady coupe les nouvelles pousses.

Mark Krawczyk, auteur de Agroforesterie en taillis : entretien des arbres pour le produit, le profit et l’écologie des forêts, appelle ce processus « la sylviculture de repousse ».

“Dans toutes ces méthodes, nous ne cherchons pas à régénérer les graines, mais plutôt à récolter l’énergie des germes”, explique Krawcyzck. On ne sait toujours pas si tous les conifères repousseront avec succès à partir d’une souche. « Y a-t-il des limites ? Est-ce universel ? Plus de recherche est nécessaire.

Krawcyzck s’empresse de rappeler que “très peu de choses profitent à tout le monde tout le temps”. La culture des souches en tant que système ne remplace pas nécessairement la culture du stock d’arbres de Noël à partir de semis. Au lieu de cela, il peut être considéré comme un autre “outil de notre trousse à outils”, dit-il.

Certains experts craignent que les souches exposées ne constituent un point d’entrée pour les champignons de pourriture du bois tels que l’armillaire, mais le Dr Cregg affirme que le plus grand risque est de ne pas pouvoir adapter votre génétique à chaque génération successive. La pression des insectes et les maladies peuvent rapidement affecter un peuplement entier d’arbres, ce que les producteurs combattent généralement en plantant par rotation une espèce différente. Les peuplements cultivés en souche n’auront pas la même opportunité, bien que le Dr Cregg affirme que les producteurs peuvent atténuer ce risque en plantant divers peuplements dès le début. Cependant, certains producteurs, comme Van Drieche, voient la continuité génétique comme un atout ; ils sont capables de choisir et de faire repousser leurs spécimens les plus remarquables. Certains des arbres de Van Drieche ont traversé huit ou neuf périodes de repousse. Van Driesche compare la pratique au bonsaï japonais, une forme d’art biologique avec des spécimens vieux de 100 ans, et il ne voit aucun signe de ralentissement des arbres. “Je soupçonne qu’il n’y a pas de limite supérieure.”

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