Les agriculteurs durables voient des promesses dans de nouvelles options de financement

Dharma Lea, une ferme laitière régénérative nourrie à l’herbe à New York, est exploitée par Phyllis et Paul Van Amburgh. Ils traient 200 vaches et n’ont guère envie d’en rajouter.

Comme de nombreuses petites fermes familiales, Dharma Lea a dû faire face à une pression incessante pour se développer, qu’elle le veuille ou non. La ferme a besoin de prêts, mais les bailleurs de fonds traditionnels intègrent généralement la croissance dans leurs conditions de financement. Se heurtant à un mur avec des bailleurs de fonds conventionnels, les Van Amburgh ont récemment trouvé un prêt auprès d’un nouveau type de prêteur.

Pression pour s’étendre

« Le crédit agricole dit aux gens : ‘Regardez, nous allons [lend] vous avez plus d’argent, mais vous devez grandir, vous devez traire plus de vaches », c’est implicite dans leurs accords de prêt », explique Paul. « ‘Nous financerons votre prochain million, mais vous allez devoir mettre 500 vaches de plus.’ Et maintenant, vous avez des fermes qui sont trop grosses pour faire faillite. Et est-ce vraiment là où nous voulons aller ?

«Chaque ferme a commencé comme une petite ferme», explique Phyllis. Elle et Paul racontent l’histoire d’un agriculteur, qui arrive à peine à joindre les deux bouts, qui espérait réaliser une économie d’échelle en ajoutant un millier de vaches. Aux yeux des Van Amburgh, l’économie d’échelle est un faux espoir. Si vous arrivez juste à atteindre le seuil de rentabilité avec un millier de vaches, la situation ne changera pas avec deux mille vaches. Phyllis décrit la demande de croissance comme un train de dettes qui s’emballe.

« Nous avons ce vieil ami qui a toujours trait 20 vaches », dit Paul. « Il a dit : ‘Je perds cinq dollars par tête à traire les vaches ; pourquoi voudrais-je traire plus?’ Et c’était tout simplement génial. En fait, il comprend parfaitement les coûts fixes et variables. »

Vaches broutant un champ à la ferme Dharma Lea.

Profondeur, pas largeur

Les Van Amburgh sont convaincus que le seul moyen de sortir de ce train de dettes est un investissement à long terme dans la qualité. Lorsque la terre et le bétail sont en meilleure santé, une ferme a besoin de moins d’intrants externes, tels que des engrais, des aliments pour animaux ou des antibiotiques. Et cela signifie moins de coûts variables, lissant les hauts et les bas financiers de la ferme.

Quand les Van Amburgh pensent à la dette, ils ne pensent pas seulement aux dollars. Ils pensent à la dette écologique. « Quand vous conduisez le long de la route et regardez les fermes, bien sûr, elles sont belles. Mais les gens n’ont aucune idée de la dégradation de la base de ressources. Oui, nous avons acheté des terres, mais nous avons acheté une dette écologique avec. Et payer cette dette est la différence entre survivre et ne pas survivre dans l’agriculture aujourd’hui », déclare Paul.

Phyllis dit que leurs mentors les ont encouragés à « regarder quelque chose de plus grand que notre flux de trésorerie quotidien. Et au-delà de mesurer les kilos dans le réservoir, ce qui, je dois vous le dire, est une habitude très difficile à briser quand c’est ce qui fait que tout tourne.

Par exemple, les Van Amburgh ont appris à élever des veaux avec leurs mères. C’est considéré comme un « blasphème dans l’industrie laitière », dit Phyllis, car les veaux boivent du lait que la ferme pourrait vendre. La pratique nuit aux flux de trésorerie à court terme, mais, à long terme, elle donne « une vache qui sera en bonne santé et forte et qui vivra longtemps sans problème », ajoute-t-elle. “Vous devez d’abord investir en vous-même.”

Pourtant, le financement est difficile pour ceux qui recherchent une certification biologique ou se convertissent à l’agriculture régénérative. Ces approches nécessitent un investissement à long terme dans la santé de la terre qui peut prendre des années à se construire, mais les flux de trésorerie d’une ferme sont notoirement à court terme.

Un veau allaite sa mère à Dharma Lea.

Prêts pro-environnement

Les prêteurs investissant dans la santé écologique et adaptant les prêts aux exploitations agricoles sont cruciaux et rares, mais leur nombre augmente. Des programmes tels que ceux de l’USDA Intelligente face au climat le financement englobe des pratiques agricoles qui préservent la santé des terres agricoles et de l’environnement. En revanche, les prêteurs traditionnels favorisent les fermes de monoculture à grande échelle, que Paul décrit comme « l’ultime simplification excessive d’un environnement riche en biodiversité ».

Lorsque la définition d’un prêteur du « retour sur investissement » inclut l’impact environnemental, il est plus probable que les petites fermes puissent prospérer sans prendre le train de l’expansion.

Par exemple, lorsque Walden Mutual Bank évalue une ferme pour un prêt, la banque recherche un retour sur investissement solide. Mais ce n’est pas le retour auquel vous pourriez vous attendre. Walden recherche des emprunteurs ayant un impact social et environnemental positif. Walden, qui a reçu Approbation FDIC en 2022, est la première nouvelle banque mutualiste lancée dans le Nord-Est depuis plusieurs générations. Il a été fondé spécifiquement pour soutenir les systèmes alimentaires durables dans la région.

Walden a été conçu pour le long terme, explique son PDG, Charley Cummings. L’une des raisons pour lesquelles les fondateurs de Walden ont choisi la structure de la banque mutuelle était « parce qu’elle est semi-permanente. Notre objectif n’était jamais d’être vendu à une mégabanque mondiale », déclare Cummings.

Les banques mutuelles « ont beaucoup de sens », dit Paul, car elles ont le pouvoir discrétionnaire d’être raisonnables en matière de taux et de conditions flexibles. Cette discrétion est possible car “personne ne recherche des rendements qui concurrencent le marché boursier”.

Walden prête à des fermes, comme Dharma Lea, qui ont déjà adopté des pratiques durables. Il recherche également les fermes au début de ce voyage et suit leur impact au fil du temps. Grâce à ses évaluations annuelles, Walden recueille les meilleures pratiques et les partage avec tous ses clients agricoles. L’évaluation des emprunteurs de Walden utilise des critères similaires à B Corp certification, axée sur cinq domaines : la gouvernance, la communauté, les travailleurs, l’environnement et les clients.

Dharma Lea est l’une des clientes de prêt de Walden. « C’est un peu philosophique comment ils évaluent. Et nous avons besoin que les gens reconnaissent que notre réponse à l’agriculture est réelle », déclare Paul.

Avant l’avènement de Walden et de prêteurs similaires, les petites exploitations avaient peu d’options de prêt pour soutenir leurs pratiques durables. L’Agence fédérale des services agricoles (FSA) est considérée comme un prêteur de dernier recours, car les fermes doivent être refusées par trois banques avant de pouvoir présenter une demande à la FSA. Et Farm Credit, une coopérative de prêts commerciaux, s’adresse aux grandes exploitations.

Investir dans l’avenir

La certification biologique, comme l’agriculture régénérative, nécessite un soutien financier à court terme pour générer des bénéfices à long terme. « La certification vous oblige à utiliser des méthodes biologiques pendant trois ans. Avant de recevoir la certification biologique, vous engagez tous les coûts de l’agriculture biologique, mais vous n’avez aucun des avantages sur le marché. Parce que vous ne pouvez pas obtenir de prime sans ce timbre », explique Cummings.

En plus du nouveau venu Walden, Rabo AgriFinance à St. Louis propose des prêts de transition bio. Et Financière compère, une coopérative de crédit agricole dans le Haut-Midwest, accorde des prêts-relais organiques. Le prêt de Compeer offre des paiements d’intérêts uniquement pendant la période de transition et se transforme en un prêt à terme standard une fois que la ferme est certifiée. Le programme d’aide aux producteurs transitoires et biologiques de l’USDA fournit 5 $ par acre subvention pendant la transition, mais il oblige les participants à souscrire une assurance supplémentaire.

Walden voit le Nord-Est comme une solution idéale pour ce nouveau type de financement. « Au cours des cinq à dix dernières années, il y a eu cette étonnante renaissance de l’agriculture à petite échelle ici. Cela devient rapidement le centre du mouvement alimentaire local », déclare Cummings.

L’agriculture pour l’impact

Les Van Amburgh ont cinq enfants et ils veulent transmettre non seulement les ressources de base de la ferme, mais aussi un environnement et un climat plus sains. Ils voient un financement approprié comme un élément crucial de l’image. « Les agriculteurs ont besoin d’aide. Si nous donnions aux gens un pont vers la transition et si nous incitions correctement, de nombreux agriculteurs à l’esprit très conventionnel et à la pensée linéaire deviendraient incroyablement régénérateurs », déclare Paul.

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