Les fermes et les ouvriers agricoles de Californie tentent de se remettre des inondations record

Pour Manuel, ouvrier dans un verger en Californie, cela devrait normalement être une période chargée de l’année. Le résident du comté de Fresno, qui a refusé de donner son nom de famille en raison de son statut d’immigrant, passe généralement le mois de janvier à tailler des pistachiers dans des fermes de la vallée de San Joaquin.

Mais ces dernières semaines ont été tout sauf normales. Les rivières atmosphériques ont fait rage à travers la Californie pendant près d’un mois, déclenchant des tempêtes torrentielles avec plus de six fois le volume normal des précipitations dans de nombreuses régions de l’État, certaines estimations mettant les précipitations à plus de 24 trillions de gallons.

« Les champs sont complètement inondés. Ils sont tous remplis d’eau et de boue », explique Manuel, par l’intermédiaire d’un interprète fourni par Travailleurs agricoles unis (UFW). Avec des véhicules incapables d’accéder aux terres agricoles et aux vergers, les employeurs ont refusé à plusieurs reprises des travailleurs, ajoute-t-il, et il n’a pas reçu de chèque de paie depuis quatre semaines.

Alors que la Californie émerge lentement d’un déluge historique, l’État s’attaque à l’étendue des dégâts qui font réfléchir. Les impacts ont particulièrement touché l’industrie agricole; dans le seul comté de Monterey, les estimations initiales évaluent les pertes dans la région à près de 50 millions de dollars, dont plus de 35 000 acres inondés et des dommages aux équipements, aux infrastructures agricoles et aux cultures.

Mais pour les ouvriers agricoles et les petits producteurs, les défenseurs affirment que les décomptes officiels négligent les coûts difficiles à quantifier des difficultés et des inégalités provoquées par des situations extrêmes. En plus de perdre des salaires en cas de mauvais temps, peu ont un accès adéquat à l’assurance propriété et récolte, aux secours d’urgence ou à l’aide gouvernementale. En conséquence, beaucoup se retrouvent à compter sur un filet de sécurité à bout de souffle, déjà affaibli par le cycle apparemment sans fin de défis de l’État.

“Ce sont les coûts cachés que nous donnonst toujours penser », explique Evan Wiig, directeur des communications à l’organisme à but non lucratif Alliance communautaire avec les agriculteurs familiaux (CAFF), lors de l’évaluation de l’impact des catastrophes.

Au bihebdomadaire de San Francisco Marché fermier au cœur de la ville à la mi-janvier, une pause dans la dernière série de tempêtes a attiré une foule enthousiaste d’acheteurs. Mais des 48 stands de la ferme, Steve Pulliam, le marchés directeur général, estime qu’un tiers étaient absents. Il a pris contact avec plusieurs personnes qui signalent des dommages aux champs, aux biens et à l’équipement.

Pour Rudy Jimenez, propriétaire de Pouce Vert Biologique dans le comté de San Benito, tout se passait comme d’habitude, malgré des serres aplaties et la moitié de sa ferme de cinq acres toujours sous l’eau. “Nous avons perdu nos cultures – beaucoup de brocolis, de choux-fleurs, de choux de Bruxelles – qui venaient juste d’entrer en saison”, dit-il, ajoutant que la replantation, les réparations et le nettoyage les retarderont de six mois.

Mario Diaz de Paoletti Farms, situé dans la vallée de San Joaquin, a signalé 25 acres de vergers et de champs inondés. Pendant les pauses de la tempête, la ferme a chargé les ouvriers de creuser des trous pour drainer les bosquets gorgés d’eau afin d’empêcher les racines de pourrir. Cela leur a fourni du travail bien nécessaire, dit-il, car « nous ne pouvons pas nous permettre de les payer quand le temps est trop mauvais ».

Leurs vergers de noix et de fruits à noyau semblaient avoir bien résisté, note-t-il, et devraient bientôt fleurir en l’absence de nouvelles averses. Mais, quant à leurs grandes cultures, “elles sont toutes juste ruinées”.

Le marché a perdu 27 agriculteurs et vendeurs de produits alimentaires à cause des événements successifs des trois dernières années. « Avant, nous avions une liste d’attente », dit Pulliam. “Mais ces gars-là ont traversé des incendies de forêt, des sécheresses, des COVID”, et des défis croissants tels que l’inflation et le coût élevé de la main-d’œuvre rendent plus difficile pour les petits producteurs de rester à flot. Manquer ne serait-ce que quelques jours de marché, dit-il, peut avoir un impact sérieux sur leurs résultats.

Les petits agriculteurs ont également tendance à être moins protégés contre les mauvaises récoltes, explique Michael Yang, conseiller pour les petites exploitations et les cultures spécialisées pour Extension de la coopérative de l’Université de Californie. De nombreux producteurs minoritaires, en particulier dans la vallée centrale, cultivent des produits de niche et ethniques pour lesquels la couverture d’assurance est tout simplement inexistante.

« Les cultures spéciales comme la citronnelle et le melon amer ne figurent même pas sur la liste [of insurables],” il dit. Et comme la culture d’un mélange diversifié de fruits et de légumes sur de petites superficies peut entraîner un gâchis actuariel, les petits agriculteurs sont souvent susceptibles de renoncer complètement à l’assurance-récolte.

En fait, les exploitations peuvent être confrontées à des restrictions de couverture, quelle que soit leur taille. David Vierra de Fermes Vierra a récemment perdu 150 acres de blé d’hiver qu’il avait planté dans la partie nord du delta de la rivière Sacramento-San Joaquin. Bien que les cultures plantées dans les plaines inondables ne soient pas assurables, cela semblait être une valeur sûre compte tenu de la sécheresse. “C’était un pur pari”, dit-il, “et ça n’a pas marché.”

Heureusement, les dégâts ne représentent qu’une petite partie de l’exploitation de 4 000 acres de Vierra, mais les petits producteurs prennent un risque financier beaucoup plus important lorsqu’ils cultivent dans des plaines inondables. Avec des champs dans tout le comté de Fresno “ressemblant actuellement à des piscines”, les agriculteurs font face à une année difficile, dit Yang, et les consommateurs verront probablement “moins de choix, moins d’offre et probablement des prix plus élevés”.

Inondations en Californie du Nord. Photographie par Shutterstock.

Les secours en cas de catastrophe, lorsqu’ils sont disponibles, peuvent être difficiles d’accès et lents à se matérialiser, explique Wiig de CAFF. Par exemple, l’USDA Farm Service Agency (FSA) accepte actuellement les demandes de secours d’urgence— pour les catastrophes naturelles survenues en 2020 et 2021. Les petites exploitations n’ont peut-être pas les ressources nécessaires pour attendre de longues périodes de paiement, dit-il.

Demander des programmes gouvernementaux peut également être extrêmement onéreux. “La quantité de paperasse requise pour 600 acres d’amandes est la même que celle dont vous avez besoin pour un quart d’acre de roquette”, explique Wiig. Pour les petits agriculteurs qui plantent un mélange de cultures, essayer de brancher un système agricole complexe, dynamique et polyvalent dans une application conçue pour l’agriculture à grande échelle « ne convient tout simplement pas ».

Le processus chargé peut décourager les agriculteurs de couleur, les immigrants et ceux qui n’ont pas les ressources nécessaires pour naviguer dans le processus bureaucratique de postuler, dit Wiig. Et, dans la plupart des cas, les agriculteurs sans papiers sont carrément inéligibles.

La semaine dernière, CAFF a annoncé son propre fonds d’urgence—une relance d’un programme précédemment mis en place pour lutter contre les incendies de forêt, la sécheresse et la pandémie. Financé principalement par des dons, il est ouvert à tous les agriculteurs californiens, quel que soit leur statut d’immigration, avec des subventions allant jusqu’à 10 000 $ couvrant une gamme de besoins liés à la catastrophe.

“Nous essayons de rechercher ceux qui n’ont pas d’assurance ou de filet de sécurité”, explique Wiig, notant que les subventions sont généralement approuvées et distribuées dans un délai d’un mois. Les agriculteurs sans papiers – dont beaucoup approvisionnent discrètement les marchés fermiers, les centres alimentaires et les garde-manger de Californie – sont également «prioritaires par-dessus tout», ajoute-t-il, étant donné leur manque d’accès à d’autres ressources.

Les travailleurs agricoles sont confrontés à une situation similaire, sinon plus précaire, explique Antonio De Loera-Brust, directeur de la communication de l’UFW. En plus de perdre plusieurs semaines de revenus en raison des conditions météorologiques, un grand nombre d’entre eux ont subi des inondations dans leurs maisons et leurs villes.

Leurs communautés sont souvent regroupées dans des villes rurales non constituées en société telles que Planada, qui a récemment fait la une des journaux après inondation massive forcé une évacuation à grande échelle. Avec peu de ressources et pas de gouvernement municipal pour fournir un soutien direct, “ce sont les personnes les plus touchées en termes de dommages matériels”, explique De Loera-Brust.

Compte tenu du nombre élevé de travailleurs agricoles sans papiers en Californie, estimé à environ 75 pour cent— de nombreuses personnes touchées ne sont pas éligibles pour recevoir les fonds de la FEMA en cas de catastrophe, le chômage ou d’autres aides gouvernementales, malgré le paiement des impôts. « Même s’ils sont essentiels à notre économie, ils constituent une main-d’œuvre très vulnérable, vivant généralement au niveau ou à peine au-dessus du seuil de pauvreté », explique De Loera-Brust.

Il a pointé une vidéo de travailleurs couverts de poncho récoltant rapidement du céleri sous de gros nuages ​​d’orage dans une ferme du comté de Ventura. Ceux qui ont pu trouver du travail sous la pluie continuent de le faire, dit De Loera-Brust, même dans des conditions froides, humides et dangereuses.

Il est typique d’endurer le mauvais temps et de travailler, même après être tombé malade ou blessé au travail, explique Manuel, l’ouvrier du verger. « Nous devons tous joindre les deux bouts », ajoute-t-il. Les travailleurs agricoles ont donc tendance à faire profil bas et à continuer.

Pendant ce temps, avec un ciel clair enfin à l’horizon, Manuel espère que les travaux de nettoyage commenceront dès que les inondations se seront calmées. “J’espère aussi que le gouvernement pourra adopter une sorte de réforme de l’immigration pour donner aux gens [like us] permis de travail », dit-il. « Nous travaillons dur et beaucoup d’entre nous sont ici depuis longtemps. Donc, à l’avenir, nous pourrons peut-être obtenir une aide gouvernementale dans des situations comme celle-ci.

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