Les fermes s’efforcent de maintenir le boom de l’agrotourisme pandémique

Il y a un Sentier des pommes dans le comté de Sonoma et un Route des canneberges dans le Wisconsin. Vous pouvez marcher le long du Randonnée des fleurs sauvages dans l’Oregon ou se promener à travers le Sentier des Bourbons dans le Kentucky. Chacune de ces aventures s’inscrit sous la bannière de l’agritourisme, impliquant des activités qui amènent le grand public dans des fermes ou des ranchs. Cela peut sembler frivole pour certains, mais l’industrie de l’agrotourisme présente une aubaine d’opportunités pour de nombreux États et régions, permettant aux fermes de continuer à faire ce qu’elles font le mieux : nourrir le monde.

L’astuce pour les agriculteurs est d’amener les gens à la ferme en premier lieu. Pendant la pandémie, les visites et les séjours à la ferme ont été un attrait facile pour les familles enfermées qui cherchent à s’évader. L’agritourisme a gagné en popularité au cours des deux dernières décennies, avec chiffre d’affaires triplé entre 2002 et 2017. Et avec les restrictions de voyage strictes au début de la pandémie de COVID-19, l’agrotourisme s’est avéré encore plus populaire, offrant une solution bienvenue aux personnes cherchant à s’évader sans quitter leur état.

Aujourd’hui, les agriculteurs s’efforcent de maintenir ce regain d’intérêt.

“Nous avons constaté que beaucoup de gens cherchaient des choses à faire plus près de chez eux, alors nous avons essayé de tirer parti de cela et d’offrir un tas d’événements”, explique Elizabeth Riffle, propriétaire de Fermes de fusil à Terra Alta, Virginie-Occidentale. Maintenant, Riffle dit que sa ferme de bisons est aussi une destination touristique, et quand les gens viennent visiter la ferme, elle essaie de rendre l’expérience mémorable. Les invités commencent par une visite complète de la ferme, vérifiant les enclos à bisons et le système de manipulation. De plus, ils découvrent à quel point les bisons peuvent être athlétiques. “[The guests] ne réalisent souvent pas qu’un animal de cette taille peut sauter par-dessus une clôture de six pieds. C’est assez fou à regarder, laissez-moi vous dire.

Les visiteurs de la ferme peuvent rencontrer les animaux, les caresser et les nourrir. Après cela, Riffle prépare des steaks de bison ou des hamburgers pour une dégustation. “Au départ, je devais vous faire sortir pour que vous puissiez vous rendre dans mon magasin”, dit-elle. « Cela s’est transformé en une approche à multiples facettes et quelque chose que j’aime beaucoup, car il y a maintenant une composante éducative à [the visit].”

En 2019, Riffle Farms a rapporté environ 4 000 $ de revenus de l’agrotourisme. En 2020, les bénéfices de l’agrotourisme de la ferme ont grimpé à 10 000 $. Maintenant que les États-Unis sont revenus à la normale et que les gens reprennent leurs itinéraires de voyage pré-pandémiques, Riffle tente de trouver des moyens de maintenir la popularité de la ferme au cours des dernières années.

A l’origine, la saison 2022 reflétait la saison 2020, avec des animations tous les mois et des journées portes ouvertes. Mais Riffle a constaté que peu de personnes s’inscrivaient, ce qui la laissait face à une perspective difficile : les gens ayant repris leurs horaires de voyage habituels, il serait plus difficile de les amener à la ferme.

De manière inattendue, la solution au problème de Riffle pourrait être trouvée en ralentissant. Elle a commencé à proposer quelques grands événements qui sont devenus des tirages majeurs, plutôt que de nombreuses petites invitations. “Nous avons pu pivoter et nous en tenir à certains des événements qui, nous le savons, ont fait leurs preuves et nous ont rapporté le plus de revenus au fil des ans”, dit-elle. Ce sont des choses comme son rôti de bison annuel, qui attire une foule de centaines de personnes à la ferme. Ils participent également au Preston County Farm Crawl, qui ouvre sa ferme pendant un week-end. Riffle a également ajouté une visite et une dégustation une fois par mois, où elle peut se concentrer sur un petit groupe de personnes. « Vous n’êtes pas obligé de faire un événement chaque week-end ou tous les autres week-ends. Il vous suffit d’être capable d’organiser un événement vraiment cool une ou deux fois par an et vous êtes en or.

À Albany, en Géorgie, Clinton Vicks est toujours en train de déterminer son ratio optimal d’événements et d’invités. Le propriétaire de Domaine, ferme et pêche de Vicks a augmenté le nombre et le type d’événements qu’il a organisés cette année, expérimentant ce qui pourrait fonctionner le mieux pour lui et ses invités. « J’organise des visites hebdomadaires », explique Vicks. Il organise également des barbecues Taste of the South, où il cuisine et grille pour les invités, mettant en vedette des plats tels que le poulet jerk et les asperges grillées. Cet automne, il élargit ses activités à l’intérieur, en commençant par un goûter. “C’est un salon de thé, où nous combinons le high tea traditionnel avec le thé du sud et présentons un repas à cinq plats.”

En plus d’héberger des gens sur son domaine, Vicks est enseignant et il considère l’éducation comme une composante essentielle de son travail. Lorsque les gens viennent dans sa ferme, il est en mesure de leur faire vivre une expérience mémorable, ainsi qu’une leçon durable de rapprochement avec la nature. C’est un objectif particulièrement important que Vicks doit fournir à ses invités noirs. “Depuis 10 ans ou plus, il y a eu une poussée au sein de la diaspora noire pour retourner dans le Sud et récupérer des terres”, explique Vicks, notant qu’il fait lui-même partie de ce mouvement. “Nous sommes épuisés… Maintenant, nous donnons la priorité à notre vie plutôt qu’à nos carrières.”

C’est en partie pourquoi Vicks a rejoint le Sentier agrotouristique du sud-ouest de la Géorgie, en partenariat avec Airbnb, dans lequel toutes les expériences proposées aux voyageurs sont hébergées par des agriculteurs noirs. Vicks est clair que bien qu’il accueille la communauté noire dans sa maison, il n’a jamais été son objectif de répondre uniquement à cette communauté. Au lieu de cela, être membre du sentier est une plate-forme qui l’aide à initier plus de gens à l’agriculture, en « comblant le fossé et en éliminant la tension » qu’il dit que beaucoup de gens trouvent en matière d’agriculture. “Je vis selon la devise de Gandhi, qui est de créer le monde dans lequel je souhaite vivre”, déclare Vicks.

Une partie de ce monde implique que les gens ordinaires deviennent plus à l’aise avec la provenance de leur nourriture et le travail qu’il faut pour la produire. C’est une leçon que de nombreux offices de tourisme d’État visent également à présenter aux touristes. Californie, par exemple, produit près de la moitié des noix, fruits et légumes du pays dans près de 78 000 exploitations. En conséquence, l’office du tourisme de l’État s’efforce de regrouper les expériences, en annonçant des sentiers viticoles ou des dégustations de fruits pour toute personne qu’il juge “agro-curieuse”.

la Floride Association d’Agritourisme a développé une application pour aider les gens à trouver leur voyage parfait. Dans un courriel à Fermier moderne, les représentants du conseil affirment que l’agritourisme est essentiel pour de nombreux agriculteurs et producteurs. “Les agriculteurs luttent d’année en année et de saison en saison pour conserver leur source de revenus”, déclarent-ils. “L’agrotourisme a littéralement sauvé de nombreuses fermes familiales.” Le conseil d’administration affirme avoir constaté une augmentation du nombre de membres au cours des dernières années, avec l’adhésion de 80 nouvelles fermes rien qu’en 2021.

Bien sûr, l’agritourisme ne fonctionne que lorsqu’il est soigneusement planifié et bien accueilli. Il y a quelques années, une ferme à Flamborough, en Ontario, a été envahi par des gens qui réclament de prendre des photos dans ses champs de tournesols. La ferme s’était ouverte pour la journée, pensant qu’elle pourrait voir quelques dizaines, peut-être une centaine de personnes. Au lieu de cela, des milliers de personnes sont descendues, ont dépassé l’autoroute, se sont écrasées dans les champs et ont endommagé la récolte.

Ce genre d’enthousiasme, bien qu’excitant, est quelque chose que Vicks et Riffle gardent à l’esprit lorsqu’ils font la promotion de leurs propres fermes. Ils veulent inciter un bon nombre de personnes à venir visiter sans se faire envahir. De plus, la commercialisation de leurs événements est un travail supplémentaire pour lequel ils doivent consacrer du temps – aucun des agriculteurs n’est un influenceur à plein temps. Mais Riffle dit qu’elle essaie de se pousser en matière de promotion.

“J’aime que les gens soient maintenant sur les réseaux sociaux, obtenant cette perspective de ce qu’est vraiment la vie à la ferme et de ce qu’il faut réellement pour traire une vache et nourrir les poulets”, déclare Riffle. « Je pense que l’agriculture en général est à la traîne en ce qui concerne le marketing commercial traditionnel, mais nous rattrapons notre retard. Et je pense que ça va aider à catapulter l’industrie aux yeux du public… Tout d’un coup, les gens veulent venir visiter. Comme, ‘puis-je toucher la vache? Puis-je prendre un selfie ?’ C’est génial.”

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