Les vignobles se demandent comment assurer au mieux la sécurité de leurs travailleurs

Shannon Donnell se souvient d’une époque, il y a à peine cinq ans, où elle n’avait pas vu d’incendie de forêt éclater avant la fin novembre, bien après que les raisins de cuve du comté de Sonoma, en Californie, aient été entièrement récoltés. Maintenant, Donnell dit que les incendies de forêt commencent dès le début de la saison des récoltes, généralement à la fin du mois d’août, lorsque les travailleurs du vignoble sont les plus vulnérables et exposés, non seulement au feu, mais aussi aux températures extrêmes et à la fumée. Dans ce court laps de temps, Vignobles Sonoma-Cutreroù Donnell est responsable des opérations viticoles, a connu une évacuation par un incendie de forêt à deux reprises, en 2019 et 2020.

“Cet incendie en 2020, il s’est produit juste au début de la récolte”, explique Donnell. “Cela a perturbé les opérations pendant les trois jours suivants.”

À l’ère de l’aggravation rapide du changement climatique, les vignobles sont de plus en plus conscients de la manière de protéger leur main-d’œuvre du feu, de la chaleur et de la fumée. Donnell et le reste de l’équipe d’exploitation de Sonoma-Cutrer sont des observateurs diligents et presque obsessionnels des conditions climatiques et de la qualité de l’air. Ils communiquent leurs découvertes aux employés du vignoble et « surveillent continuellement le pouls », comme elle le dit, pour s’assurer que tout le monde se sent suffisamment en sécurité pour continuer à travailler.

«Oui, les raisins sont importants», dit Donnell. « Mais avant tout, la sécurité des travailleurs. Il n’y a aucune pression pour rester au travail. Même si l’indice de la qualité de l’air montre que tout va bien, nous continuons à communiquer et à écouter nos employés.

Le moyen le plus courant de protéger les travailleurs du stress thermique pendant la saison des récoltes consiste simplement à cueillir les raisins la nuit. Les vignobles du comté de Sonoma récoltent les raisins la nuit depuis environ 15 ans, et Donnell estime qu’environ 90 % des vignobles de la région sont récoltés la nuit aujourd’hui. Mais le raisonnement initial derrière ce changement avait plus à voir avec la production de jus de meilleure qualité (des températures plus fraîches la nuit empêchent l’oxydation du raisin) et moins avec la protection des travailleurs.

« Très rapidement, nous avons réalisé que les équipes se disputaient pour savoir qui devait faire la récolte de nuit », explique Donnell. « Ainsi, en quelques années, nous avons converti tous nos équipages à la récolte de nuit. Il y a tellement d’avantages du point de vue des employés. C’est la réduction du stress thermique. Il y a une réduction des piqûres d’abeilles, parce que les abeilles ne sont pas sorties. Nous constatons également une augmentation de la productivité, car si vous faites la cueillette de nuit, vous êtes au frais et vous vous fatiguez moins vite.

Patrick Norton dirige les opérations quotidiennes dans les vignobles de Sonoma-Cutrer, totalisant environ 500 hectares plantés, qui comprend l’enseignement des compétences des équipages tels que taille, drageonnage et feuillage. Norton a été avec Sonoma-Cutrer depuis 2019, et il a vécu ce qu’il appelle «plusieurs épisodes de chaleur accablante » à cette époque.

« Dans un vignoble, l’indice de chaleur est généralement bien supérieur à la température ambiante. Pendant la journée, les sols cultivés et les roches se réchauffent. Les vignes sont [perspiring] l’humidité, l’augmentation de l’humidité et les couverts de vigne bloquent les brises légères et ralentissent les vents qui peuvent être présents », explique Norton. « Après 95 degrés, la productivité commence à baisser, tout comme le moral. Continuer à travailler dans ces conditions est une situation perdant-perdant.

Norton dit que, par mesure de précaution, lui et ses équipes commencent à travailler dès l’aube et font tout ce qu’ils peuvent le plus tôt possible dans la journée. Mais ce n’est pas seulement la menace des températures élevées qui pèse sur les ouvriers lorsqu’ils travaillent dans les vignes. La fumée pose également un sérieux défi.

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« Des vents défavorables peuvent encrasser l’air avec de la fumée de feu de forêt à des centaines de kilomètres. Lorsque la fumée provient d’incendies de forêt locaux, il y a le stress psychologique supplémentaire de ne pas savoir où le feu se propagera ou quand il sera finalement éteint », explique Norton. “N’importe qui qui [works] dans une zone où se produisent des incendies de forêt peut attester que le stress post-traumatique des incendies de forêt est réel, résultant de la fumée, de l’évacuation et de l’incertitude générale que présentent les incendies de forêt.

C’est pourquoi la récolte de nuit est si bénéfique pour les vignerons : la fumée n’est pas aussi épaisse la nuit car, comme l’explique Norton, « la pression atmosphérique est à son plus bas à 4 heures du matin, ce qui permet à la fumée de monter ». La récolte de nuit a cependant ses inconvénients.

« Changer son rythme de sommeil en un rythme nocturne peut être difficile », explique Norton, « et la fatigue peut devenir un problème à long terme. Cela a également des impacts sur la vie de famille car nous rattrapons notre retard de sommeil pendant la journée.

Outre les vendanges de nuit, il existe d’autres mesures, plus récentes et plus innovantes, que les vignobles prennent pour protéger leurs employés.

À Vignobles de la vallée de la Willamette en Oregon, le directeur de la vinification et des vignobles, Greg Urmini, souligne également l’importance de lignes de communication ouvertes entre lui-même, le contremaître du vignoble et le directeur du vignoble pour déterminer si l’environnement de travail dans les vignes est sûr. Il dit qu’il a bâti une « culture de la sécurité » à Willamette Valley Vineyards, où les employés sont régulièrement informés des procédures appropriées pour faire face à des problèmes tels que les maladies liées à la chaleur. Mais Urmini est également conscient que les discussions ne peuvent pas aller plus loin, en particulier pour un travail aussi exigeant physiquement dans des conditions pénibles pour le corps. Une rémunération équitable est donc un pilier central de sa stratégie de protection des travailleurs.

« Ils reçoivent des salaires convenables, de sorte qu’ils sentent qu’ils sont rémunérés équitablement pour le travail qu’ils font », me dit-il. « Si vous faites des heures supplémentaires, vous serez rémunéré pour cela. Nous sommes également en mesure d’offrir des emplois à l’année, donc [employees have] avantages sociaux, assurance maladie, un 401K et des congés payés.

Des salaires décents seront cruciaux pour les ouvriers du vignoble alors que les températures continuent d’augmenter, ce qui conduira inévitablement à des conditions de travail plus difficiles, même si les vignobles s’en tiennent aux vendanges de nuit. Jeff Vargas est directeur des opérations et formateur en sécurité chez Nicolas Santé et sécuritél’une des rares organisations hispanophones de Californie qui aide les vignobles à suivre Conformité OSHA (un avantage crucial dans un État où la majorité des travailleurs agricoles viennent de Michoacan et de Jalisco, au Mexique).

Là où il travaille, à Napa et Sonoma, les équipes de vignerons ont toujours été payées à un certain taux par tonne de raisins récoltés. Mais ces dernières années, de plus en plus de personnes font pression pour des taux horaires, principalement en raison de la pénibilité du travail dans la chaleur. Une autre raison pour laquelle les vignobles doivent parfois offrir un salaire horaire est que les incendies de forêt peuvent faire fluctuer la quantité de raisins, ce qui signifie que si les travailleurs étaient payés au tonnage pendant une saison des incendies de forêt, ils pourraient gagner moins sans faute de leur part.

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« Cela ne vaut pas la peine qu’ils soient payés au tonnage comme ils le faisaient il y a 10 ans », déclare Vargas. « Ils penchent davantage vers les taux horaires. Lors de la dernière récolte, j’ai vu une équipe commencer à cueillir, et ils se sont arrêtés une heure plus tard et ont essayé de renégocier leur salaire. C’est tellement exigeant physiquement que le salaire ne vaut pas le sacrifice de leur corps.

En plus d’une évolution vers des taux horaires, les vignobles installent également de nouvelles technologies pour mieux suivre les changements dans la température et la qualité de l’air. Vargas dit que certains de ses clients installent des stations météorologiques, une tour qui enregistre des conditions telles que la vitesse du vent et l’humidité et qui peut être synchronisée avec un smartphone. Un autre changement important dont il a été témoin au cours des cinq dernières années est que les gérants de vignobles arrêtent complètement de travailler une fois que la température atteint 95 degrés.

Lorsque la température atteint 95 degrés, l’OSHA exige que les vignobles mettent en œuvre une série de procédures pour protéger les travailleurs, notamment en offrant des pauses supplémentaires et en travaillant dans un système de jumelage. Les vignobles doivent également prouver qu’il existe une communication entre les ouvriers du vignoble et leurs superviseurs. Mais parce que la productivité chute considérablement à la barre des 95 degrés, plutôt que d’essayer de se conformer aux directives supplémentaires de l’OSHA, de nombreux vignobles cessent complètement leurs activités.

Vargas est convaincu que les températures plus élevées, combinées à des éléments tels que la pénurie de main-d’œuvre, éloignent les vignobles de la récolte manuelle de leurs raisins. Une technologie qui, selon lui, deviendra encore plus répandue dans les vignobles à mesure que ce changement se produira est la Tracteur vigneron électrique Monarch. Les gestionnaires de vignobles pourraient déployer trois ou quatre de ces tracteurs dans les vignes à la fois plutôt que d’envoyer une personne physique ; cette méthode protège les travailleurs disponibles de la chaleur et atténue le besoin d’une main-d’œuvre déjà peu abondante. Alors que Vargas admet que certaines personnes pensent que la récolte mécanique “maltraite le raisin”, il pense qu'”un une moissonneuse-batteuse moderne et bien calibrée est tout aussi efficace qu’un équipage manuel.

“Le [boutique] les vignobles feront toujours la cueillette à la main, mais ils devront payer des salaires plus élevés. Nous avons une pénurie de main-d’œuvre ici en Californie, et vous commencez donc à voir des gens dans des vignobles que vous ne verriez jamais dans le passé. Vous voyez des personnes âgées qui ne sont pas dans la meilleure condition physique, et vous les sortez de la chaleur, puis elles fondent », poursuit Vargas. « La nouvelle génération de personnes ici ne veut pas travailler de cette façon. Ils ne veulent pas souffrir.

À Sonoma-Cutrer, Donnell convient que l’avenir des vendanges est mécanisé ; mais si vous lui aviez demandé il y a 20 ans, elle aurait nié la possibilité d’une récolte entièrement mécanique.

«La technologie a progressé d’année en année et vous pouvez obtenir des fruits récoltés à la machine qui restent propres et vierges», dit-elle. “Donc, je pense que nous verrons une progression vers la récolte mécanique, et je pense que les incendies de forêt pourraient pousser une partie de cela, parce que nous pouvons atténuer les maladies causées par la chaleur en récoltant la nuit, mais la fumée des incendies de forêt, c’est là 24 heures sur 24.”

Pour Vargas, apporter des modifications à la procédure de récolte, qu’il s’agisse d’un nouveau type de tracteur, d’un salaire plus élevé ou de l’arrêt total des opérations jusqu’à ce que le vignoble se refroidisse, en vaut la peine pour s’assurer que les ouvriers peuvent travailler dans des conditions durables.

“Ma mère, la fondatrice de mon entreprise, a dit ‘Rien n’est si important cela ne peut pas être fait en toute sécurité », dit-il. «Et bien, beaucoup de gens commencent à comprendre cela. Ce n’est pas la peine de se faire mal pour des raisins.

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