Opinion : Nourrir les vaches avec des insectes pourrait rendre la viande et les produits laitiers plus durables

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La population mondiale augmente, tout comme le défi de nourrir tout le monde. Les projections actuelles indiquent que d’ici 2050, la demande alimentaire mondiale pourrait augmenter de 59 à 98 % au-dessus des niveaux actuels. En particulier, il y aura une demande accrue d’aliments protéinés de haute qualité, tels que la viande et les produits laitiers.

Les éleveurs de bétail aux États-Unis et dans d’autres pays exportateurs cherchent des moyens d’augmenter leur production tout en étant sensibles aux impacts environnementaux de la production agricole. Un point de levier important est de trouver des ingrédients pour l’alimentation animale qui peuvent remplacer les céréales, libérant ainsi plus de terres agricoles pour cultiver des cultures destinées à la consommation humaine.

Le bétail est upcyclers naturels: Leur système digestif spécialisé leur permet de convertir des sources de nutriments de mauvaise qualité que les humains ne peuvent pas digérer, comme l’herbe et le foin, en aliments protéinés de haute qualité comme la viande et le lait qui répondent aux besoins nutritionnels humains. Mais lorsque la teneur en protéines de l’herbe et du foin devient trop faible, généralement en hiver, les producteurs donnent à leurs animaux une source supplémentaire de protéines, souvent du tourteau de soja. Cette stratégie aide le bétail à grandir, mais elle fait également grimper le coût de la viande et laisse moins de terres agricoles pour cultiver des cultures destinées à la consommation humaine.

La culture de céréales a également des impacts environnementaux : par exemple, la production de soja à grande échelle est un moteur de déforestation en Amazonie. Pour toutes ces raisons, notre laboratoire travaille à l’identification de nouvelles sources alternatives de protéines pour le bétail.

Larves de mouche soldat noire

Un industrie de l’élevage d’insectes émerge rapidement à travers le monde. Les producteurs cultivent des insectes pour l’alimentation animale en raison de leur profil nutritionnel et de leur capacité à se développer rapidement. Les données suggèrent également que nourrir le bétail avec des insectes a une empreinte environnementale moindre que les cultures fourragères conventionnelles telles que le tourteau de soja.

Parmi des milliers d’espèces d’insectes comestibles, celle qui attire l’attention est la mouche soldat noire (Hermetia illucens). Sous leur forme larvaire, les mouches soldats noires contiennent 45 % de protéines et 35 % de matières grasses. Ils peuvent être se nourrit efficacement de déchets de nombreuses industries, telles que les déchets alimentaires pré-consommation. Les larves peuvent être élevées à grande échelle dans installations de la taille d’une usine et sont stables à la conservation après séchage.

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La plupart des adultes aux États-Unis ne sont pas prêts à mettre des larves de mouches soldats noires dans leurs assiettes mais sont beaucoup plus disposés à consommer de la viande de bétail nourrie de larves de mouches soldats noires. Cela a déclenché des recherches sur l’utilisation des larves de mouches soldats noires comme aliment pour le bétail.

Larves de mouches soldats noires. Photo de Hanan Azhar, Shutterstock.

Déjà approuvé pour d’autres animaux d’élevage

Des recherches approfondies ont montré que les larves de mouches soldats noires peuvent être nourries poulets, les cochons et poisson en remplacement des aliments protéinés conventionnels tels que la farine de soja et la farine de poisson. La Association américaine des responsables du contrôle de l’alimentationdont les membres réglementent la vente et la distribution d’aliments pour animaux aux États-Unis, a a approuvé les larves comme nourriture pour les volailles, les porcs et certains poissons.

Jusqu’à présent, cependant, il y a eu peu de recherches sur l’alimentation des larves de mouches soldats noires au bétail. Ceci est important pour plusieurs raisons. Première, plus de 14 millions de bovins et de veaux sont nourris aux céréales ou aux aliments pour animaux aux Etats-Unis. Deuxièmement, le système digestif spécialisé des bovins peut leur permettre d’utiliser les larves de mouches soldats noires comme nourriture plus efficacement que les autres animaux d’élevage.

Des résultats prometteurs chez les bovins

Début 2022, notre laboratoire a publié les résultats de la premier essai d’alimentation du bétail avec des larves de mouche soldat noire. Nous avons utilisé des bovins qui avaient été équipés chirurgicalement de petits dispositifs ressemblant à des hublots appelés canules, ce qui nous a permis d’étudier et d’analyser le rumen des animaux, la partie de leur estomac qui est principalement responsable de la conversion des fibres alimentaires, telles que l’herbe et le foin, en énergie qu’ils peuvent utiliser.

La canulation est largement utilisé pour étudier la digestion chez les bovins, ovins et caprins, y compris la quantité de méthane qu’ils rejettent, ce qui contribue au changement climatique. La procédure est effectuée par des professionnels vétérinaires selon des protocoles stricts pour protéger le bien-être des animaux.

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Dans notre étude, les bovins ont consommé une alimentation de base composée de foin et d’un supplément protéique à base de larves de mouches soldats noires ou d’aliments protéiques conventionnels de l’industrie bovine. Nous savons que donner aux vaches un supplément de protéines avec de l’herbe ou du foin augmente la quantité d’herbe et de foin qu’ils consommentnous espérions donc que le supplément à base d’insectes aurait le même effet.

C’est exactement ce que nous avons observé : le supplément protéique à base d’insectes a augmenté la consommation de foin et la digestion des animaux de la même manière que le supplément protéique conventionnel. Cela indique que les larves de la mouche soldat noire ont un potentiel en tant que complément protéique alternatif pour le bétail.

Coûts et sous-produits

Depuis, nous avons mené trois essais supplémentaires évaluant les larves de mouches soldats noires chez les bovins, y compris deux financés par le Département américain de l’agriculture. Nous sommes particulièrement intéressés par l’alimentation des larves de bovins dégraissées. Les données suggèrent que la graisse peut être converti en biodieselproduisant deux produits durables à base de mouches soldats noires.

Nous étudions également comment la consommation des larves affectera les microbes producteurs de méthane qui vivent dans l’estomac des bovins. Si nos recherches actuelles sur cette question, dont la publication est prévue au printemps 2023, indiquent que la consommation de larves de mouches soldats noires peut réduire la quantité de méthane produite par les vaches, nous espérons que cela motivera les régulateurs à approuver les larves comme aliment pour le bétail.

L’économie compte aussi. Combien les producteurs de bovins de boucherie et de vaches laitières paieront-ils pour les aliments à base d’insectes, et les insectes peuvent-ils être élevés à ce prix? Pour commencer à répondre à ces questions, nous avons mené une analyse économique des larves de mouche soldat noire pour l’industrie bovine américaine, également publiée au début de 2022.

Nous avons constaté que le prix des larves serait légèrement supérieur à celui des sources de protéines actuelles normalement utilisées pour l’alimentation du bétail, y compris le tourteau de soja. Ce prix plus élevé reflète le profil nutritionnel supérieur des larves de la mouche soldat noire. Cependant, on ne sait pas encore si l’industrie de l’élevage d’insectes peut cultiver des larves de mouches soldats noires à ce prix ou si les éleveurs de bovins le paieraient.

Le marché mondial des insectes comestibles est grandir rapidementet les défenseurs soutiennent que l’utilisation d’insectes comme ingrédients peut rendre alimentation humaine et animale plus durable. À mon avis, l’industrie de l’alimentation du bétail est un marché idéal, et j’espère voir d’autres recherches qui engagent à la fois les producteurs d’insectes et de bovins.

Merritt Drewery est professeur adjoint de sciences animales à la Texas State University.

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